El cangrejo que ha mutado se clona a sí mismo

Frank Lyko, un biólogo del Centro Alemán de Investigación del Cáncer, estudia el cangrejo de mar de seis pulgadas de largo.  En los últimos cinco años, el Dr. Lyko y sus colegas han secuenciado los genomas de los cangrejos de mar. En un estudio publicado el lunes, los investigadores demuestran que el cangrejo de mármol, si bien es común, es una de las especies más notables conocidas por la ciencia .

Hace unos 25 años, la especie simplemente no existía. Una sola mutación drástica en un solo cangrejo produjo al cangrejo marmóreo en un instante.

La mutación hizo posible que la criatura se clonara a sí misma, y ​​ahora se ha extendido por gran parte de Europa y ha logrado un punto de apoyo en otros continentes. En Madagascar, donde llegó alrededor de 2007, ahora asciende a millones y amenaza al cangrejo de río nativo.

El cangrejo marmóreo se hizo popular en la década de 1990. El primer informe de la criatura proviene de un aficionado que le dijo al Dr. Lyko que compró lo que le describieron como “cangrejo de Texas” en 1995.

El aficionado, a quien el Dr. Lyko se negó a identificar, fue sorprendido por el gran tamaño del cangrejo y sus enormes lotes de huevos. Un cangrejo de mar solo puede producir cientos de huevos a la vez.

Pronto el aficionado estaba regalando el cangrejo a sus amigos. Y poco después, los llamados marmorkrebs aparecieron en tiendas de mascotas en Alemania y más allá.

A medida que los marmorkrebs se hicieron más populares, los propietarios se fueron desconcertando cada vez más. El cangrejo parecía estar poniendo huevos sin apareamiento. La progenie era toda femenina, y cada una creció lista para reproducirse.

En 2003, los científicos confirmaron que los cangrejos de mármol en realidad estaban haciendo clones de ellos mismos . Secuenciaron pequeños trozos de ADN de los animales, que tenían una sorprendente similitud con un grupo de especies de cangrejos llamado Procambarus, nativo de América del Norte y América Central.

Diez años más tarde, el Dr. Lyko y sus colegas se propusieron determinar el genoma completo del cangrejo de mar. Para entonces, ya no era solo una rareza de acuario.

Al parecer, muchos propietarios se dirigieron a los lagos cercanos y arrojaron sus marmorkrebs. Y resultó que el cangrejo de mármol no necesitaba ser mimado para prosperar.Este estableció poblaciones en crecimiento en la naturaleza, a veces caminando cientos de yardas para alcanzar nuevos lagos y arroyos. Las poblaciones salvajes comenzaron a aparecer en la República Checa, Hungría, Croacia y Ucrania en Europa, y más tarde en Japón y Madagascar.

Aparentemente evolucionó a partir de una especie conocida como el cangrejo de riachuelo, Procambarus fallax, que vive solo en los afluentes del río Satilla en Florida y Georgia.

Los científicos concluyeron que la nueva especie tuvo su inicio cuando dos cangrejos de marea se aparearon. Uno de ellos tuvo una mutación en una célula sexual, ya sea un óvulo o esperma, los científicos no pueden decirlo.

Las células sexuales normales contienen una copia única de cada cromosoma. Pero la célula sexual del cangrejo mutante tenía dos.

De alguna manera, las dos células sexuales se fusionaron y produjeron un embrión de cangrejo hembra con tres copias de cada cromosoma en lugar de los dos normales. De alguna manera, también, el nuevo cangrejo de río no sufrió ninguna deformidad como resultado de todo ese ADN adicional.

Creció y prosperó. Pero en lugar de reproducirse sexualmente, el primer cangrejo marmóreo logró inducir sus propios huevos para comenzar a dividirse en embriones. La descendencia, todas las hembras, heredaron copias idénticas de sus tres conjuntos de cromosomas. Eran clones.

En diciembre, el Dr. Lyko y sus colegas declararon oficialmente que el cangrejo marmóreo era una especie propia , al que denominaron Procambarus virginalis. Los científicos no pueden decir con certeza dónde comenzó la especie. No hay poblaciones silvestres de cangrejos de mar en los Estados Unidos, por lo que es concebible que las nuevas especies surgieran en un acuario alemán.

 

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