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La Hora Muerta Empieza

Extraños casos de plantas misteriosas, monstruosas y letales

1 noviembre, 2020

Durante mucho tiempo ha habido historias de misteriosos monstruos y entidades que merodean por las tierras salvajes de nuestro mundo, y estos se han convertido en elementos fijos del mundo de la criptozoología, o la búsqueda de animales ocultos y por descubrir. Sin embargo, a menudo hay cosas igualmente inusuales e inexplicables que se encuentran dentro del reino de los árboles y las plantas. A veces, estos pueden incluir árboles y plantas que parecen ser muy peligrosos, y aquí nos desviaremos hacia la maleza y los bosques profundos de las áreas remotas de nuestro mundo, para encontrarnos cara a cara con mortales plantas críptidas.

Con muchas de las plantas misteriosas y mortales que supuestamente encontraron los exploradores a lo largo de la historia, tenemos algo con lo que es difícil separar los hechos del mito puro. Este es sin duda el caso de un tipo de hierba legendaria común en la tradición irlandesa que se conoce como “féar gortach”, o literalmente “hierba hambrienta”. A menudo se dice que está maldita o bajo la influencia de algún tipo de entidad como las hadas, se decía que la Hierba Hambrienta causaba un hambre insaciable, posiblemente incluso inanición, y una debilidad profunda en cualquiera que la cruzara, y la única forma de pasar con seguridad era llevando algo de comida. En algunas versiones de la historia, esta hierba es algo parecida a una serpiente y se envolverá activamente alrededor de los transeúntes desprevenidos. También se decía que la hierba corrompía y devoraba otros cultivos, y era tan persistente en la tradición que se le atribuyó en parte la hambruna irlandesa de la patata de la década de 1840. En algunas áreas, como un lugar llamado Hungry Hill, la hierba supuestamente era tan abundante que se consideraba una sentencia de muerte aventurarse allí, y los que entraban nunca regresaban.

Hay muchas otras plantas míticas supuestamente devoradoras de hombres que están igualmente dentro de las sombras de la leyenda, cualquier realidad que tengan es incierta. Uno de estos es el llamado “Loto devorador de hombres de Nubia”, que era un enorme árbol de loto famoso por sus hermosas flores y también conocido por atraer a sus presas con frutas dulces y suculentas, solo para atacarlas, aniquilarlas y consumirlas. En un diario de viaje de 1881 llamado “Under the Punkah”, el explorador Phil Robinson contó cómo una de estas plantas devoradoras de hombres había atacado a su tío. Se informó que el tío había vaciado su arma de fuego en el árbol sediento de sangre, después de lo cual lo había cortado con un cuchillo mientras lo agarraba y lo apuñalaba con enredaderas y ramas. Finalmente pudo escapar a duras penas con vida, pero uno de sus guías nativos no había tenido tanta suerte y fue devorado. Robinson describió el loto devorador de hombres:

“Esta espantosa planta, que alza su espléndida sombra de muerte en la soledad central de un bosque de helechos de Nubia, enferma por su malsano humor a toda la vegetación de sus inmediaciones, y se alimenta de las bestias salvajes que, en el terror de la persecución, o el calor del mediodía, busca el espeso abrigo de sus ramas; sobre los pájaros que, revoloteando por el espacio abierto, entran en el círculo encantado de su poder, o se refrescan inocentemente en las copas de sus grandes flores de cera; incluso sobre el hombre mismo cuando, una presa infrecuente, el salvaje busca asilo en la tormenta, o se aparta de la áspera hierba del claro, que hiere los pies, para arrancar la fruta maravillosa que cuelga a plomo entre el maravilloso follaje”.

¡Y qué fruta! Gloriosos óvalos dorados, grandes gotas de miel, que se hinchan por su propio peso en transparencias en forma de pera. El follaje resplandece con un rocío extraño, que todo el día gotea sobre el suelo, alimentando un crecimiento rancio de hierbas, que se disparan en lugares tan altos que sus espigas de feroz verde alimentado con sangre se muestran lejos entre los teñidos profundos. El follaje del terrible árbol mantiene oculto el secreto del osario en el interior de la planta.

Un árbol con flores igualmente letal se conocía como el “árbol asesino de Kumanga” de Madagascar, del que los forasteros oyeron por primera vez el explorador checo Ivan Mackerle en 1998. Los nativos afirmaron que este árbol en particular se encontró en solo una parte de la isla y se decía que tenía flores de colores que exudaban un gas extremadamente venenoso. Los nativos afirmaron saber dónde estaba ese árbol y guiaron a Mackerle a su ubicación. Durante la caminata, los miembros de la expedición estaban tan preocupados por la naturaleza venenosa de la planta que en realidad usaron máscaras de gas. Cuando llegaron al supuesto árbol asesino de Kumanga, no encontraron flores que arrojaran gas, pero encontraron varios esqueletos de animales debajo del árbol. La falta de flores, explicaron los nativos, se debió a que el árbol no estaba en proceso de floración.

Mackerle también descubrió una historia de un ex oficial del ejército británico que supuestamente tomó fotografías de un árbol en la isla que tenía varios esqueletos de animales esparcidos por su base. No se sabe si este árbol en particular era uno de los árboles carnívoros antes mencionados o algo nuevo. También se desconoce qué fue de estas fotografías, o si alguna vez existieron.

Curiosamente, Mackerle solo se topó con este supuesto descubrimiento porque estaba en la región buscando otro árbol legendario devorador de hombres, originalmente conocido por un antiguo relato traído de las selvas más profundas por el explorador alemán Carl Liche en 1878. El relato describe en horrible detalle del sacrificio de una mujer de la aldea de la tribu Mkodo a un árbol carnívoro gigante. En una carta publicada en “The South Australian Register” en 1881, Liche describió la inquietante escena que se desarrolló ante él y su cohorte, un hombre solo conocido como Hendrick. Liche escribe:

“El esbelto y delicado palpi, con la furia de las serpientes hambrientas, se estremeció un momento sobre su cabeza, luego, como si un instinto de inteligencia demoníaca se aferrara a ella en súbitas vueltas alrededor de su cuello y brazos; luego, mientras sus espantosos gritos y aún más espantosas carcajadas se elevaban salvajemente para ser instantáneamente estranguladas de nuevo en un gemido gorgoteante, los zarcillos uno tras otro, como grandes serpientes verdes, con una energía brutal y una rapidez infernal, se levantaron, se retrajeron y la envolvieron en pliegue tras pliegue, siempre apretando con cruel rapidez y salvaje tenacidad como anacondas aferrándose a su presa”.

El árbol en sí fue descrito como de unos dos metros y medio de altura y con una apariencia que recuerda a una piña, con ocho hojas largas y puntiagudas que colgaban desde la parte superior hasta el suelo. El tronco del árbol estaba coronado con una especie de receptáculo que contenía un líquido espeso que, según se decía, tenía cualidades soporíferas que drogaban a las presas potenciales y se creía que era altamente adictivo. Alrededor de este receptáculo había zarcillos largos y peludos con seis palpos blancos que se asemejaban a tentáculos. El árbol poseía hojas blancas y transparentes que le recordaban a Liche las piezas bucales temblorosas de un insecto. Este relato generó un gran interés en la posibilidad de que existiera tal árbol, lo que provocó que varias expediciones a la región lo buscaran, de las cuales Mackerle’s fue una de ellas. Desafortunadamente, nunca pudo encontrarlo, y el árbol devorador de hombres de Madagascar se limita en gran medida al folclore.

Otro supuesto árbol asesino fue descrito por primera vez en 1870 por el misionero reverendo Henry Callaway en su libro “The Religious System of the Amazulu”. En las remotas tierras salvajes de Sudáfrica se decía que acechaba un árbol o arbusto que los nativos llamaban Umdhlebe, que se decía que estaba constantemente rodeado por los esqueletos de los animales que consumía. Supuestamente aniquilaba a su presa a través de una toxina extremadamente potente, que podía acabar con animales pequeños como pájaros al instante y que también tenía profundos efectos en los humanos. Se decía que cualquiera que se acercara al árbol desarrollaría ojos inyectados en sangre, fiebre y delirio, y si uno se acercaba demasiado, sería afectado por una condición en la que no podría dormir o incluso sentarse, y caminaría sin descanso hasta que se consumían y morían. Curiosamente, la única forma de curar esta misteriosa enfermedad era supuestamente usar la fruta del árbol para preparar un antídoto, una hazaña que solo unos pocos pudieron lograr.

Además de árboles mortales, también ha habido relatos de otros tipos de plantas depredadoras legendarias, y una de las más aterradoras debe ser una enredadera vampírica que bebía sangre y que se dice habita en los pantanos más profundos de Nicaragua. Los nativos se refieren a la vid como “La trampa del diablo”, y se la describe más bien como un pulpo en apariencia. La planta fue descrita por un naturalista con el nombre de Sr. Dunstan, quien se enfrentó cara a cara con su horrible naturaleza mientras pasaba dos años estudiando las plantas y animales de la región. En el relato, Dunstan afirmó haber hallado la planta mientras se encontraba en una región pantanosa cerca del lago de Nicaragua.

Dunstan, que estaba recolectando muestras de plantas e insectos en el área, de repente escuchó a su perro soltar un agudo gemido de terror, dolor o ambos. El hombre supuestamente se apresuró hacia la fuente de los gritos y encontró a su can envuelto por una red de raíces y fibras en forma de cuerda. Estas fibras eran de un tono oscuro, casi negro, y estaban cubiertas con una goma de mascar espesa que parecía exudar por una especie de poros. Se informó que esta goma era extremadamente adhesiva y tenía un olor fétido a animal. El perro atrapado luchaba dentro de esta red fibrosa y gemía como si tuviera mucho dolor.

Una vez que el sobresaltado Dunstan pudo recuperarse de esta espantosa visión, trató desesperadamente de liberar al perro con su cuchillo, pero descubrió que las enredaderas eran sorprendentemente difíciles de cortar y para su horror descubrió que los zarcillos en forma de cuerda de la planta se envolvían activamente y se enroscaron alrededor de sus manos como dedos sinuosos. Dunstan pudo sacar al animal solo después de una enorme cantidad de esfuerzo y notó que las enredaderas le habían dejado la piel de las manos roja y con ampollas. También notó para su asombro que el perro estaba manchado de sangre y cubierto de manchas que parecían arrugadas como si hubieran sido chupadas.

El perro, aunque todavía vivo, estaba extremadamente desorientado y tenía dificultades para caminar. El naturalista contó a los nativos de su encuentro y ellos explicaron que la cepa era muy conocida y temida en la zona, advirtiéndole que se mantuviera alejado de ella. Sin desanimarse, Dunstan trató de recopilar más información sobre la extraña enredadera, pero le resultó muy difícil acercarse a ella. Sin embargo, a través de sus observaciones, dedujo de dónde se derivaban las notables capacidades de succión de la planta y cómo se alimentaba. Él reportó:

“El poder de succión de la planta está contenido dentro de una serie de bocas infinitesimales o pequeñas ventosas que, normalmente cerradas, se abren para la recepción de alimentos. Si la sustancia es animal, se extrae la sangre y luego se deja caer el cadáver o los desechos. Se le arroja un trozo de carne cruda, en el corto espacio de cinco minutos la sangre se bebe completamente y la masa se tira a un lado. Su voracidad es casi increíble”.

Dunstan también describió cómo la planta era extremadamente difícil de quitar una vez que se enganchaba, y solo podía arrancarse con un gran esfuerzo y posiblemente perder la piel. Finalmente, abandonó sus estudios sobre la vid vampiro y se sabe muy poco más al respecto. Otra supuesta enredadera depredadora también se informó en 1852 de las selvas tropicales impenetrables e inexploradas del interior de África. Según el “Bizarre History Blog de Beachcombing”, un informe periodístico de la época describía la extraña planta de la siguiente manera:

“Según algunas revistas italianas, se ha descubierto un nuevo ser organizado en el interior de África, que parece formar un vínculo inmediato entre la vida vegetal y animal. Esta singular producción de la naturaleza tiene la forma de una serpiente manchada. Se arrastra por el suelo; en lugar de una cabeza, tiene una flor, con forma de campana, que contiene un líquido viscoso. Las moscas y otros insectos, atraídos por el olor del jugo, entran en la flor y son atrapados por la materia adhesiva. La flor luego se cierra y permanece cerrada hasta que los prisioneros se magullan y se transforman en quilo. Las porciones no digeribles, como la cabeza y las alas, son expulsadas por dos aberturas en espiral. La serpiente vegetal tiene una piel que se asemeja a las hojas, una carne blanca y blanda y, en lugar de un esqueleto óseo, una estructura cartilaginosa llena de médula amarilla. Los nativos lo consideran una comida deliciosa”.

Finalmente, tenemos la extraña historia de una aparente flor gigante devoradora de hombres supuestamente nativa del islote olvidado de El Banoor en el Pacífico Sur, un lugar que se dice es el hogar de una flor devoradora de hombres conocida solo como “La Flor de la Muerte”. La existencia de la flor se conoce principalmente a través del relato de 1581 del explorador Capitán Arkwright, quien escribió sobre ella en sus diarios de sus viajes. Describió la planta como básicamente una enorme flor de colores brillantes con pétalos muy grandes. Según los informes, la flor podía liberar un aroma soporífero que inducía el sueño, por lo que la víctima se acostaba sobre uno de los pétalos. Una vez que esto sucediera, la flor se cerraría y digeriría viva a su presa dormida. Parece un relato fascinante, pero dado que es solo un informe y no se explica específicamente la ubicación de El Banoor, parece poco probable que sepamos con certeza cuánta veracidad tiene el relato. De hecho, ¿hay algo de verdad en alguno de estos, o son cuentos fantásticos contados por viajeros y exploradores? Es posible que nunca lo sepamos con certeza, y tales relatos quizás siempre infundirán desconcierto y una sensación de asombro por lo que hay en los lugares salvajes de nuestro mundo.