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La Hora Muerta Empieza

Jhon Titor y la IBM 5100

21 julio, 2019

En 1975, IBM lanzó la primera computadora portátil de producción masiva, la 5100. Fue una hazaña increíble para la época: un monitor CRT de 5 pulgadas integrado, hasta 64 kilobytes de memoria de acceso aleatorio (RAM) y la capacidad de ejecutar programas diseñados para computadoras más grandes y más caras, todo en algo del tamaño de un maletín. De hecho, el IBM 5100 estuvo extraordinariamente cerca de convertirse en la primera computadora personal del mundo, un título tomado unos pocos meses antes por el Altair 8800. Pero el IBM 5100 era algo más que una computadora portátil. Contenía una característica oculta que no había sido descubierta por el público en general durante quince años, hasta el año 2000. El año que John Titor, un supuesto viajero en el tiempo llegó a nuestra línea mundial.

AÑO 2036

La historia de John Titor comenzó en el año 2036. Titor contó que pertenecía a un equipo de siete personas seleccionadas para embarcarse en un viaje en el tiempo. Había vivido horrores inimaginables en un mundo destruido por el egoísmo, el cinismo y el gobierno corrupto, devastado por la guerra nuclear.

Para empeorar las cosas, lo poco que quedaba de su tecnología se vio amenazado por un inminente error de tiempo de espera de UNIX en el año 2038. Un IBM 5100 era justo lo que necesitaban. La capacidad de depurar y emular códigos entre varios lenguajes de programación lo convirtió en un componente importante para mantener viva la arquitectura tecnológica de su mundo caído. Desafortunadamente, ninguno se pudo encontrar fácilmente en el año 2036.

Y así, la misión de Titor fue directa: viajar al año 1975, usar una máquina del tiempo rudimentaria y adquirir una computadora portátil IBM 5100.

LA IBM 5100 AL RESCATE

Si bien esto es solo una parte muy pequeña de la leyenda de John Titor, parece ser la génesis de todo el mito. Mirándolo como una historia, sin el tiempo límite del 2038 y la necesidad de un IBM 5100, Titor nunca habría sido enviado a cumplir su misión a través del tiempo.

“Necesitamos el sistema para “depurar” varios programas de computadora heredados en el año 2036. UNIX tiene un problema en el 2038”
– John Titor

El IBM 5100, de hecho, contenía una funcionalidad que estaba oculta al público. En un momento en que la mayoría de las computadoras solo podían admitir el lenguaje de programación BASIC, el IBM 5100 tenía la capacidad de emular programas en BASIC para el sistema / 3 y APL para el sistema / 370 (el “sistema” en este caso se refiere a los mainframes de IBM). Según Bob Dubke, uno de los ingenieros de IBM 5100, dicha función estaba oculta “debido a las preocupaciones sobre cómo la competencia [de IBM] podría usarla”.

Por su parte, el tiempo de espera de UNIX, es una preocupación muy real. Un error de tiempo de espera se debe a la forma en que las computadoras cuentan la hora del sistema. No cuentan el tiempo por fechas reales (meses, días o años, como lo hacemos nosotros) sino por segundos.

El problema es que las computadoras también tienen un límite de cuán alto pueden contar. Entonces, cuando llegan a ese límite, pueden ocurrir varios problemas.

El tiempo de espera de UNIX 2038 en particular se deriva de las limitaciones de las computadoras que usan enteros de 32 bits con signo. Una vez que estas computadoras basadas en UNIX de 32 bits alcancen su límite a las 03:14:07 UTC del martes 19 de enero del año 2038, se encontrarán con algo llamado desbordamiento de 32 bits.

A partir de ese momento, la fecha en estas máquinas se interpretará como 1901.

Esto hará que los sistemas operativos y cierto software no funcionen correctamente, a menos que impidamos que esto suceda. Este problema no se limita solo a las computadoras basadas en UNIX, ya que cualquier computadora o software que se base en un número entero de 32 bits, así como la época de UNIX, alcanzará el mismo error (debe notarse que las máquinas de 64 bits, que son cada vez más comunes en estos días, no sufrirán el problema de UNIX 2038). El error Y2K estaba rodeado de circunstancias muy similares, y tales errores incluso han provocado la interrupción temporal de software y dispositivos comerciales. El Microsoft Zune, por ejemplo, fue víctima de una falla en el año bisiesto, que provocó que Microsoft Zunes en todo el mundo se congelara alrededor de la 1:30 a.m. ET, miércoles 31 de diciembre del 2008.

Estos errores, aunque molestos, eran claramente solucionables. Aún no hemos visto las implicaciones del tiempo de espera de UNIX 2038. Y eso es lo que pasa con John Titor: aunque la mayoría de sus “predicciones” han resultado ser falsas, como toda buena leyenda urbana, su historia contiene muchos elementos que son reales,