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La Hora Muerta Empieza

La extraña vida de Julia Pastrana, la mujer mitad mono

22 marzo, 2021

En el siglo XIX, los circos ambulantes y los espectáculos paralelos estaban de moda. Dondequiera que fueran, atrajeron a grandes multitudes que se alineaban para ver cosas que estaban más allá de su comprensión, y en un momento estos programas fueron la forma de entretenimiento más popular que existía. En el fondo, detrás de todas las afirmaciones sensacionalistas para lograr que los clientes se interesen en el espectáculo, a menudo había un elenco muy colorido de personajes con sus propias vidas e historias extrañas. Uno que resuena especialmente es el de una mujer que fue considerada como una especie de eslabón perdido o subespecie de humano, que sin embargo tomó con calma su papel en la vida y continuó su espectáculo incluso después de la muerte.

La vida temprana de la mujer conocida como Julia Pastrana está tan imbuida de sensacionalismo que sigue siendo bastante turbia y misteriosa, y es difícil separar los hechos de la ficción. Se sabe que nació en 1834 en algún lugar del estado de Sinaloa, México, y que era de una tribu indígena. También se sabe que padecía varias afecciones genéticas que le habían causado diversas anomalías físicas como un cuerpo y rostro cubiertos de pelo negro lacio, con solo las palmas de las manos y las plantas de los pies desnudas, labios y encías engrosadas, nariz y orejas inusualmente grandes, y dientes irregulares de gran tamaño. Todo el efecto le dio un aspecto primitivo bastante animal, parecido a un simio, que llamó la atención dondequiera que fuera y la convirtió en un objetivo principal para los promotores de espectáculos de fenómenos de la época que buscaban individuos tan extraños como ella, aunque no se sabe exactamente como llegaron a conocerla.

Una historia indica que la encontraron salvaje y viviendo en una cueva y entregada a un orfanato, donde fue adoptada por Pedro Sánchez, el entonces gobernador de Sinaloa, para ser su sirvienta, y finalmente fue descubierta por el circo o vendida a él. En otra historia se cuenta que fue rescatada tras ser encontrada medio muerta en el bosque tras un brutal ataque y adoptada por el gobernador. Un cuento más popular fue que ella era una chica del pueblo llamada “Mujer Lobo”, y cuando su madre murió, su propio tío la vendió al circo. En la mayoría de las versiones, pasó tiempo con el gobernador como sirvienta, y en 1854 se fue después de ser reclutada o comprada por un artista de circo y llevada a los Estados Unidos, donde fue exhibida en Broadway por el promotor J.W. Beach como “The Marvelous Hybrid”, o también “The Bear Woman”, hasta caer bajo la dirección de otro showman, Theodore Lent, con quien se casaría, y de ahí su carrera realmente despegaría.

Lent llevaría a Julia de gira por todo Estados Unidos y Europa, incluido el Queen’s Hall en Londres, al mismo tiempo que elaboraba una historia falsa para ella. A menudo se decía que era de una desconocida y misteriosa tribu mexicana llamada los “Root Diggers”, que eran híbridos cazadores-recolectores entre el hombre y el simio. Dependiendo del lugar, Julia sería presentada bajo una variedad de nombres terriblemente insensibles y racistas, incluyendo la “Dama babuino”, la “Mujer con cara de perro”, la “Mujer peluda”, la “Mujer con cara de mono”, la ” Mujer mono”, la “Mujer oso” y “La indescriptible”, entre otras. Las multitudes quedarían asombradas por su apariencia claramente simiesca, y se asombraron aún más de que, a pesar de todos sus rasgos animales, Julia hablaba, bailaba y cantaba con elegancia, y siempre mostraba una gran inteligencia, ingenio y encanto que chocaban con su feroz apariencia. Una vez fue descrita como “sociable y educada, y, además de ser sin duda la mayor curiosidad viviente, es una dama en todos los aspectos. Era sustancialmente humana: hablaba varios idiomas, cantaba, bailaba, era vivaz e inteligente”.

Julia se convertiría en una de las artistas de circo más populares que había en una era en la que algunas de esas personas alcanzaron el estatus de celebridad masiva, y mientras tanto, no solo estaba asombrando al público, sino que también estaba atrayendo la atención de científicos, médicos y naturalistas que estaban simplemente tan desconcertados como cualquier otra persona. En particular, los naturalistas Alfred Wallace y Charles Darwin estaban fascinados por ella, y Darwin incluso especuló que podría ser algún tipo de eslabón perdido en su escala evolutiva teórica de humanos y simios. Esto, por supuesto, fue utilizado por los promotores para anunciarla como “Prueba de la teoría de Darwin”. Julia fue golpeada, empujada y examinada con frecuencia por médicos, muchos de los cuales realmente creían que era una fusión de humano y animal, y un médico, Alexander B. Mott, MD, proclamaba que era un híbrido de humano-orangután, mientras que otros creían que era una nueva especie de humano. Solo unos pocos supusieron correctamente que tenía algún tipo de enfermedad o deformidad física, pero en ese momento el conocimiento médico no era lo que es hoy, por lo que estos exámenes y declaraciones sensacionales erróneas de médicos y profesionales solo alimentaron el misterio de Julia.

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En 1860, durante una gira por Moscú, Julia dio a luz a un niño engendrado por la Cuaresma, que exhibía las mismas deformidades físicas que ella. Trágicamente, el bebé murió solo unos días después, y la propia Julia sucumbiría por las complicaciones del parto, sus últimas palabras supuestamente fueron “Muero feliz; Sé que me han amado por mí misma”. La Cuaresma haría que ella y el niño fueran embalsamados y vendieran los cadáveres al Museo Anatómico de la Universidad de Moscú. Más tarde, se le ocurrió la idea de que todavía podía hacer que actuaran en cierto sentido, exhibiendo los cuerpos por dinero. Desde aquí Julia continuaría su odisea incluso muerta. Lent compró los cadáveres en la universidad y los llevó de gira por Europa en 1862, después de lo cual los entregó a un gabinete de curiosidades en Inglaterra, antes de devolverlos en 1864 para exhibirlos junto con su nueva esposa, Marie Bartel, quien también resultó ser una mujer barbuda. Los dos exhibirían el cadáver conservado de Julia durante más de una década, antes de que Lent supuestamente se volviera loco y muriera en 1885, pero ni siquiera esto fue el final de la historia de la pobre Julia.

Después de la muerte de Lent, el cuerpo de Julia cambiaba de manos en numerosas ocasiones y se exhibía por todas partes en una variedad de ferias, circos y vitrinas de curiosidades. En 1921, el cadáver estaba en Noruega, en 1943 el cuerpo se exhibía en Suecia, y en 1973, Julia se había dirigido a Estados Unidos en un parque de diversiones ambulante, antes de regresar a Noruega nuevamente. En 1976, los vándalos dañaron los cadáveres de Julia y su hijo, luego en 1979 los cuerpos fueron robados para desaparecer sin dejar rastro.

En algún momento, parece que el cuerpo fue encontrado y entregado a la policía, pero luego fue almacenado en un sótano en el Instituto Forense de Oslo y olvidado porque nadie se dio cuenta de a quién pertenecía el cadáver. No sería hasta 1990 que el cuerpo de Julia finalmente sería redescubierto e identificado, y en el 2012, finalmente tuvo la oportunidad de descansar cuando la llevaron a México para un entierro adecuado después de más de un siglo en la carretera, aunque lamentablemente su hijo nunca fue encontrado. Y así, Julia Pastrana tendría paz, al menos en cierto sentido, dejándonos con un viaje bastante extraño y una rareza histórica, así como un vistazo a otra era en la que personas con ciertos cambios físicos eran vistos como monstruos.