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La Hora Muerta Empieza

Memento Mori: El espeluznante mundo de la fotografía post mortem de la época victoriana

29 enero, 2021

Hay muchas tradiciones y costumbres a lo largo de la historia que se consideran bastante desagradables, morbosas o sombrías. Los tiempos cambian, al igual que nuestras creencias y lo que consideramos normal. El pasado a veces puede parecer casi un mundo extraño en comparación con lo que conocemos hoy, sus prácticas arcanas, o incluso francamente espantosas para las sensibilidades modernas. Una de estas prácticas se puede observar en la Inglaterra victoriana, durante la cual se utilizó la deslumbrante nueva tecnología de la fotografía no para registrar a los vivos, sino a los muertos.

Si bien hoy podemos dar por sentadas las fotografías, con casi todas las personas con un dispositivo de mano capaz de capturar imágenes y enviarlas a cualquier parte del mundo instantáneamente, la fotografía fue durante mucho tiempo un sueño inaccesible. Fue solo en la década de 1840 que el público en general tuvo acceso a la capacidad de tomar fotografías, y esto se produjo en forma de lo que se llama el proceso de daguerrotipo. Inventado por Louis-Jacques-Mandé Daguerre, fue el primer proceso fotográfico disponible para el público en general. Fue un proceso costoso y laborioso, pero innovador en el sentido de que antes de la llegada del daguerrotipo, la gente había confiado durante mucho tiempo en los retratos pintados para preservar los recuerdos de sus seres queridos, lo que era aún más costoso y consumía más tiempo. Los retratos habían estado durante mucho tiempo solo dentro del ámbito de los súper ricos, por lo que con el desarrollo del daguerrotipo, la clase media finalmente pudo capturar imágenes más rápido y comparativamente más barato.

En Inglaterra, la práctica de tomar fotografías se volvió más común, y un área en la que resultó útil fue en la preservación de la imagen del difunto. La Inglaterra victoriana era un lugar donde la muerte nunca parecía estar demasiado lejos. Las epidemias de enfermedades como la difteria, el tifus, la escarlatina, el sarampión y el cólera fueron siempre una amenaza inminente, y el conocimiento médico era crudo e incompleto, carecía de las vacunas o antibióticos adecuados y con tratamientos extraños a menudo tan peligrosos como las dolencias y aflicciones que buscaban la cura. La muerte no era ajena a estas personas, y quienes fallecían generalmente lo hicieron en el hogar y no en hospitales. La gente de la época quería algo para recordar a sus difuntos, pero los pobres por lo general no podían permitírselo. Con el daguerrotipo había una nueva opción disponible para más personas, por lo que la práctica de preservar las imágenes de los difuntos se volvió más fácil y accesible que nunca.

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El hecho de que los sujetos de estas fotografías estuvieran muertos en realidad los hacía perfectamente adecuados para el proceso de daguerrotipo, ya que requería que el sujeto permaneciera quieto durante largos períodos de tiempo. Por lo general, la familia tenía un fotógrafo profesional que venía a su residencia para tomar la foto. Durante la época, estos fotógrafos a veces tardaban varios días en llegar a la ubicación, lo que significaba que tenían que ser expertos en cómo mover y arreglar un cadáver en proceso de rigor mortis.

Una vez que llegaban a la residencia, todo el proceso era todo un arte. A menudo, el sujeto se vestía con sus mejores ropas, se recogía el pelo como si aún estuviera vivo, se maquillaba las mejillas para que tuvieran un brillo más real y, a veces, los ojos se abrían o incluso se pintaban sobre la imagen terminada para completar la ilusión de que el sujeto todavía estaba vivo. Una posición popular era sentar al difunto en una silla como si posara para una foto en vida, y entre los niños era popular colocarlos con sus juguetes favoritos como si estuvieran jugando, los bebés fallecidos incluso eran fotografiados en brazos de su madre. De hecho, era bastante común que miembros vivos de la familia posaran en la fotografía junto al difunto. Por lo general, estos fotógrafos eran muy hábiles, con muchas de estas fotografías tan bien hechas que a menudo es difícil saber si la persona en la foto está viva o no, o saber quién era el difunto entre el grupo de personas.

Sin embargo, los tipos de posiciones en las que se colocarían los cadáveres variarían según la familia y el ambiente deseado. Si bien era popular arreglar el cuerpo y hacer que parecieran lo más realistas posible, igual de popular fue lo que se llamó el “Último sueño”. En estas fotografías, el sujeto sería fotografiado en una posición acostada con los ojos cerrados, dando la impresión de que simplemente estaban durmiendo, lo que significa una muerte pacífica que los llevaría sin problemas a la otra vida. En otros, el difunto era fotografiado en su ataúd.

Además de la fotografía real, a menudo se cortaban mechones de cabello del cadáver para guardarlos en medallones y usarlos, y a veces también se hacía una máscara mortuoria de cera. Todo puede parecer notablemente morboso y macabro para las personas de la era moderna, pero todo esto se hizo por amor y duelo, una instantánea de las personas que nunca podrían volver a ver. La gente quería conmemorar a los muertos y tener un recuerdo para recordarlos, y este proceso fotográfico lo hizo posible en una época en que las tasas de mortalidad eran altas, especialmente entre los niños. Como el proceso era tan costoso, la gente no tomaba tantas fotografías en vida, sino que las guardaba para después de la muerte, ya que solo entonces las familias se dieron cuenta de que era su última oportunidad de inmortalizar a la persona con una foto y así finalmente utilizar el dinero por ello. De hecho, en muchos casos, la única fotografía que se le tomaba a la persona era cuando ya había perdido la vida.

Ya sea que pienses que este fue un conmovedor tributo a la tragedia de la muerte, o un repugnante vistazo a un mundo grotesco del que no quisieras formar parte, es un vistazo a otra era con diferentes pensamientos sobre lo que era normal y otras formas de lidiar con la muerte.